拥有定价权的大公司的加价幅度超过成本的上涨
  在美国经济的关键时刻,目光聚焦美联储和白宫

拜登政府将通胀飙升的部分原因归咎于大公司贪利,经济学家们对此基本不以为然。但有些经济学家警告说,这些公司可能在更长时间里维持更高的价格。

美国政府本周发布的数据显示,2021年消费价格上涨7%,是39年来最高涨幅。分析师普遍认同的原因是:大规模财政和货币刺激导致需求膨胀,加上供应中断和新冠疫情引发劳动力市场结构性转变。在他们看来,大企业定价不重要。

他们还一致认为,这些干扰因素将在年内缓解,通胀率将向疫情前的水平回落:本世纪以来美国通胀一直维持在勉强2%的低位水平。

但一些经济学家表示,价格上涨存在粘性风险。原因之一是,企业整合在过去20年里加速,整个经济中越来越多的行业由主导企业控制。

一家公司在一个行业中拥有的控制权越大,其推高价格、养肥利润的空间就越大。一些经济学家担心,在整体经济动荡时期,占主导地位的公司可能会为价格飙升推波助澜,给美国消费者带来更多痛苦。

“这个因素在当前的CPI中微不足道,但随着有市场支配力的公司越来越心安理得地加价,这个因素的贡献度将与日俱增,”巴克莱全球研究主管Jeffrey Meli表示。他最近撰写了一份报告分析新冠疫情对市场力量的影响。

延伸阅读:美国通胀率2021年触及7% 令人瞠目的涨势或许还将持续

在疫情爆发前,主导企业的崛起引起了经济学家和决策者的关注,担心缺乏竞争正在导致其他问题,例如日益加剧的不平等、企业活力下降以及工人话语权和收入份额降低。现在,出现了新的担忧:有市场力量的公司正在加剧疫情时代供应链扭曲导致的通胀。

看看可口可乐和百事公司:两家公司在7月份相隔几天先后提价,随后录得可观的利润率。或者看看肉类加工行业——拜登正在试图遏制JBS SA和泰森食品等巨头的市场力量——肉价去年上涨近15%。

“每个行业只剩几个巨头,”比利时鲁汶大学教授Jan De Loecker说。“然后这场危机发生,需求萎缩,然后因为其他公司消失、竞争不再,他们可以为所欲为。”

但其他人认为,物价上涨与市场主导地位之间的关联很弱。自2000年左右以来,美国各行业的集中度一直在稳步上升,但过去这些年通胀一直很低。

另一个反对意见是,分拆行业巨头可能降低市场效率,不利于价格保持低位。而且,当一个行业只有少数雇主时,工人们也没有多少机会讨要高薪,成为另一个消胀因素。

芝加哥大学布斯商学院本周发布的经济学家调查显示,大多数人并不认为今天通胀上升的“重要因素”是占主导地位的公司利用他们的市场力量来提高价格。不过,有三位诺贝尔经济学奖获得者持不同意见。

一些公司利润飙升表明价格上涨对他们利润率上升的贡献。在加价3个月后,百事公司报告了超过30亿美元的运营收益营,可口可乐报告了28%的利润率。两家公司都表示还会继续提价。

可口可乐的一位代表表示,公司调整价格以平衡“品质高端化与可负担能力”。百事公司拒绝置评。

拜登政府经常指责肉类加工巨头泰森食品和JBS,表示如果价格上涨是因为成本上升,则利润率应该持平。两家公司第四季度的毛利率都在20%左右,接近历史最高水平。肉类加工商否认他们利用市场地位提价,认为劳动力短缺和强劲需求是造成成本上升和产量下降的原因。

在周二的连任提名确认听证会上,一直批判科技巨头的参议员伊丽莎白·沃伦向美联储主席杰罗姆·鲍威尔发问,要他解释市场集中度和价格上涨之间的关系。鲍威尔表示,价格上涨在一定程度上可以归因于强劲的需求,并说大公司正在提价,“因为他们有这个实力。”

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