1941年4月,巴尔干半岛已经全部被德军攻占,位于半岛最南端的希腊,主张联合英国抵抗德国的希腊首相科里齐斯自杀,国王乔治二世率领政府官员于4月23日撤往克里特岛。

     克里特岛位于东地中海,爱琴海的门户。该岛距离英国在地中海最重要的军事基地马耳他岛810公里,距离塞浦路斯岛520公里,距离伯罗奔尼撒半岛90公里,距离英国在北非利比亚的重要军事基地托布鲁克港只有360公里,距离埃及亚历山大港560 公里。

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     克里特岛在军事上具有重要的战略价值。德军如果占领该岛,空军便可控制东地中海海域,威胁英国在地中海区域和中东的阵地,保障罗马尼亚油田不受克里特岛英国空军袭击,并可将该岛作为入侵中东各国的前进基地。对于英国来说,克里特岛是防守英国在埃及的战略基地和苏伊士运河的前哨阵地。英国首相丘吉尔为确保英国在地中海、北非和中东的利益,决定坚守克里特岛。

     克里特岛又窄又长,东西长257公里,南北平均宽32公里,最窄处只有11公里。全岛到处都是山脉,各处山脉的主峰海拔都在1800米以上,陡峭难行,岛上的河流非常湍急,对部队的运动构成了严重的阻碍。沿岛北岸仅有一条东西走向的公路,从海上可观察到公路大部,岛上南北之间仅有屈指可数的几条小路可以通行,通信联络比较困难。克里特岛初夏天气晴朗,对德空军作战非常有利。机场和港口集中在岛的北部,马利姆、雷西姆农和伊拉克利翁各有一个机场。

     英军在克里特岛的守军约3万人,基本上是从希腊本土败退撒至该岛的英国远征军。此外,还有希腊军队约1.4万人。守岛部队番号众多、士气低落、装备低劣、火炮不足、没有飞机,坦克仅6辆,缺少通信工具。1941年4月下旬,中东英军总司令韦维尔获得德军即将对克里特岛实施突击的情报,遂任命岛上新西兰远征军总司令弗赖伯格少将为守岛部队总指挥,统一指挥该岛英联邦军队和希腊军队,令其尽快在克里特岛组织防御。弗赖伯格判断:德军主力将从海上登陆,同时会用空降兵夺取机场、港口,因此决定以苏达湾港和岛上3个机场为中心构成支撑点式防御。

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     由于在克里特岛德国空军有绝对的优势,所以德军统帅部决定指挥此次战役交给德军第4航空队司令施佩勒尔。第4航空队下辖施图登特的第11航空军和里希特霍芬中将的第8航空军。其中,第11航空军是空降兵部队,下辖10个空军联队,拥有600架运输机、100架滑翔机、1个侦察机中队、第7空降加强师,总兵力约为2.5万人。

里希特霍芬的第8航空军拥有223架轰炸机、305架俯冲轰炸机、230架战斗机、50架侦察机,基地位于希腊和保加利亚,可以从希腊南部向克里特岛发起空袭。

     在制定作战计划时,施佩勒尔和施图登特在作战计划上发生分歧,施佩勒尔坚持首先全力以赴,以绝对优势兵力夺取克里特岛西部,尔后以此为基地夺占整个岛屿。施图登特则主张在岛上约7个地点同时空降,以期在对方猝不及防的情况下占领岛上所有重要地点,进而夺取整个岛屿。此前,德国在闪击法国时实施过小规模的空降作战,一支不到80人组成的小分队提前攻取了埃本-埃马尔要塞,刚突破比利时边境防线德军B集团军群第6集团军,得以顺利渡过马斯河和阿尔贝特运河。

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作为德国空降部队的创始人,航空兵第11军军长施图登特强烈要求在克里特岛实施一次真正大规模空降作战,以证明空降部队的战略价值。在得到德军空军司令戈林的支持后,施图登特当面向希特勒汇报了自己的方案。尽管在汇报中凯特尔向希特勒建议应该首先考虑夺取马耳他岛,而进攻马耳他岛需要更充分的准备,希特勒担心这样会影响即将发起的巴巴罗萨计划,最终批准了夺取克里特岛的计划。

     1941年4月25日希特勒下达了代号为“水星”的第289号作战指令。指令规定:以空降部队为主占领克里特岛。

     德军的克里特岛空降战役大致分为4个阶段,即夺取制空权、占领登陆场、集结兵力、歼灭岛上防守部队。为保证得到空军的全面支援,最初的空降突击又分两个波次实施。首先以第一波次突击西部的马利姆和苏达湾地域;待运载第一波部队的飞机折返后,再以第2波突击雷西姆农和伊拉克利翁地域。这两个波次将得到海上登陆部队(1个山地师)的支援,直到占领全岛,德军投入的兵力包括第4航空队所属的轰炸机433架、战斗机233架、运输机500架、侦察机50架、运输滑翔机72架;地面部队包括隶属于第11 航空军的第7空降师、1个独立空降团,以及陆军第5山地师;德国海军东南舰队所辖各种舰船约70艘和数百艘摩托艇负责海上支援。

     经过戈林修改的计划,德军的空降地域减少到4个。具体作战部署是∶由第7空降师(辖伞兵第1、第2、第3团)和空降兵独立团(4个营)组成空降突击集群;第5山地师为战役预备队,准备实施机降或海上登岛增援;第8航空军负责空中掩护和火力支援;海军东南舰队负责海上支援。空中突击机群分为3个集群,分别在4个地点空降∶西部集群由空降独立团组成,在克里特岛马利姆地区实施空降突击,首先夺取当地机场;中部集群由第7空降师第3团和第2团2个营组成,突击苏达港和雷西姆农地域,夺取该地机场;东部集群由第7空降师的第1团以及第2团直属部队和1个营组成,负责夺占伊拉克利翁地域。按计划,德军的行动还将得到由克里特岛东南岸登陆的意大利军支援。

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     5月16日,英军击落一架德军侦察机。被俘飞行员供称,攻击在未来48小时里开始。5月17日起,守岛部队进入高度戒备状态。英军的布防情况为:西部马利姆防区,由普迪克准将指挥,包括新西兰第5旅、希腊军3个营、4个炮兵营,新西兰第4师为预备队,共1.2万人防守。中部苏达湾防区,由韦斯顿少将指挥,包括英海军陆战队、澳大利亚军1个营和诺森伯兰轻骑兵,威尔士第1营为预备队,共1.5万人。中部雷西姆农防区,由瓦齐准将指挥,包括澳大利亚步兵第19旅的2个营、希军4个营和克里特岛1个警察营,共7000人。东部伊拉克利翁防区,由查佩尔准将指挥,包括新西兰军3个营、希腊军3个营、澳大利亚军1个营和1个英炮兵团,共8000人。岛上的装甲部队是英军轻骑兵第3团仅剩的6辆坦克,部署在3个机场上,防空力量只有3个轻型高射炮连和2个重型高射炮连。

     从4月底起,德军即以大量空中力量对英军机场进行突击,在对克里特岛实施空降突击的前五六天开始了更为猛烈的急袭。由于英军在岛上并没有部署太多空军力量,所以德军的轰炸没有取得战术效果。

     1941年5月20日凌晨2时,德军空降引导小组率先空降到克里特岛。4时起,德空军对岛上3处机场实施了空降前最后一次空袭。7时,麦恩德尔指挥的德军第一批空降部队4个营在克里特岛西部首先实施空降,其中2个营负责夺取马利姆机场,另2个营负责夺取塔威拉尼蒂斯河大桥。其中,第1营空降在马利姆机场附近河谷,随后迅速集结开始向马利姆机场进攻;第3营在机场东侧的降落点是英军的预伏阵地,德军在空中就遭到守军猛烈的对空扫射,大部分德军被击毙;第2、第4营着陆后,因部队着陆地点过于分散,一时无法组成建制单位投入战斗,战斗群指挥官麦恩德尔则在落地时负重伤。鉴于当前情况不利,麦恩德尔决定放弃攻取机场,集中兵力进攻机场附近的107高地。

     英军的情况同样不乐观,负责防守机场和107高地的是英军各2个连,德国的空袭摧毁了英军的通信系统,弗赖伯格和前线的联络中断,防守机场和107高地的两支部队在战斗开始后也失去联系,只能各自为战。在107高地,英军趁德军立足未稳,向进攻高地的德军发起反击。至午后,2个连的守军已经大部分阵亡,配合作战的2辆坦克被击毁,残部退往高地顶部继续抵抗。当晚,德军攻占107高地,转而居高临下夺取了马利姆机场。由于英军通信系统中断,弗赖伯格并不知道马利姆机场已经失守,所以英军没能及时组织部队反击,夺回该机场,因此铸成大错。

     负责在中部苏达湾空降的是德军第7空降师第3团和第2团2个营。其中,第3团第1、第2营降落地点只有少量英军;第3营则降落在英军的预伏地域,该营几乎被全歼;在雷西姆农机场附近,第2团第1、第3营分别在机场东西两侧降落,德军的运输机遭到英军地面高射炮火的打击,7架运输机被击落,另有2架运输机在空中相撞坠毁。成功降落的伞兵也因过于分散,在英军的反击下,伤亡惨重;第2团团部和团直属2个连也降落在守军预伏阵地,伤亡同样惨重。

负责指挥中路空降的第7空降师师长萨斯曼和他的参谋们在空降前,就因为乘坐的滑翔机拖锁断裂,机上人员全部殒命。第3团团长海德里科不得不命令部队临时构筑防御工事,等待增援。第2团团长则在次日被英军俘虏。

     在东部的伊拉克利翁机场附近,由第1团和第2团1个营组成的战斗集群情况也不乐观。由于缺少运输机,该战斗群直到19时才全部着陆,部队先后投入战斗,没有形成合力。当晚,指挥官布劳尔决定集中兵力首先夺取伊拉克利翁机场,但部队混乱,无法集中,进攻没有取得进展。

     至此,德军的空降行动并没有取得成功,所有交战地区都处于不利的态势。

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     鉴于第7空降师有被守军全歼的危险,施图登特决定立即将第5山地师空运至马利姆机场,同时将尚未实施空降的600名伞兵空降至马利姆机场附近,以巩固机场的防御。21日拂晓,德军实施第二轮空降,其中一部300名伞兵在降落时,飘到了英军阵地,除少数逃回己方阵地,其余悉数被歼;另一部300名伞兵与己方部队会合,加强了机场的防御。

     21日16时,德军第5山地师乘坐运输机抵达马利姆机场,其间英军猛烈的炮火将德军运输机击毁1/3。尽管如此,德军还是得到了有力的增援和大量重武器。傍晚,第5山地师1个团完成集结投入战斗,西部战局开始有利于德军。

     在中部和东部,德军依然没有转机,第2团团长斯利姆上校在战斗中被俘。当天傍晚,施图登特派出第5山地师1个营乘坐摩托艇增援岛上德军,但在海上被英国海军舰队发现,几十艘英军舰艇对德军运输艇实施炮击,大部分摩托艇被击沉,仅有少部分登陆到克里特岛。

     5月23日,德国空军开始对克里特岛附近的英国海军实施空袭,缺少空中掩护的英国舰队被迫撤往地中海南岸的亚历山大港。此后,德军可以从海上向岛上德军输送兵员和物资,德军第5山地师也全部上岛,战局开始急转直下。

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     5月24日,德军完全占领马利姆地区,并开始向东发起进攻。第5山地师师长林格尔少将抵达岛上,接过了负重伤的迈恩德尔的西部战斗群指挥权。当天,西部战斗群与中部战斗群会师。25日,林格尔指挥第5山地师的一个团和滑翔突击团、第7空降师第3团的余部全力进攻苏达湾地区的干尼亚。26日,德军突破干尼亚防线。27日,德军攻占干尼亚市区。28日,德军占领苏达湾。同时,意军一个加强团在克里特岛东岸登陆。29日,德军占领雷西姆农,并与伊拉克利翁附近的空降部队会合。

     在德军地面、空中火力猛烈攻击下,英军节节败退,最终于5月28日深夜开始由南岸撤离克里特岛。5月28日至6月1日,英军撤出约1.6万人,其余6000余人未能及时撤退,不久即向德军投降。

整个克里特岛战役,英军死、伤、被俘约1.5万余人。海军3艘巡洋舰、6 艘驱逐舰和1艘航空母舰被击沉,多艘舰艇遭重创,使英海军在地中海的实力大大削弱。德军也付出惨重代价:死、伤、失踪约1.5万余人,多架运输机被击伤击毁,第7空降师伤亡3/4,共计6500余人。

     1941年6月2日,德军完全占领克里特岛。

德军在此次战役中基本达成了战役目的,控制了爱琴海和东地中海的航线,攻克了英国的重要据点,从而解除了英军以此为基地对罗马尼亚油田的威胁。

     克里特岛空降战役是第一次以师为单位进行的大规模空降作战行动,也是第二次世界大战中唯一以空降部队为主实施的进攻战役。它证明,空降部队不仅可以执行支援地面部队的战前作战任务,而且可以实施大规模战役作战行动。

     而实施此次空降的德军方面,希特勒只看到德军遭到的严重损失,而未看到损失的具体原因,更未想到大规模使用空降兵在今后作战中的意义。他错误地认为,伞兵全盛的日子已经过去。

盟军反而在这次战役中看到空中机动作战的价值,此后美英加速扩建空降部队,并在以后的西西里岛登陆和诺曼底登陆作战中,成功实施了空降作战。苏联也开始重视空降部队的建设,并在东线战场实施过多次大规模空降作战。但苏军每次空降的准备都不充分,导致行动大多以失败收场,丧失了很多优秀的空降兵。

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