1941年4月,巴爾幹半島已經全部被德軍攻佔,位於半島最南端的希臘,主張聯合英國抵抗德國的希臘首相科裏齊斯自殺,國王喬治二世率領政府官員於4月23日撤往克里特島。

     克里特島位於東地中海,愛琴海的門戶。該島距離英國在地中海最重要的軍事基地馬耳他島810公里,距離塞浦路斯島520公里,距離伯羅奔尼撒半島90公里,距離英國在北非利比亞的重要軍事基地託布魯克港只有360公里,距離埃及亞歷山大港560 公里。

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     克里特島在軍事上具有重要的戰略價值。德軍如果佔領該島,空軍便可控制東地中海海域,威脅英國在地中海區域和中東的陣地,保障羅馬尼亞油田不受克里特島英國空軍襲擊,並可將該島作爲入侵中東各國的前進基地。對於英國來說,克里特島是防守英國在埃及的戰略基地和蘇伊士運河的前哨陣地。英國首相丘吉爾爲確保英國在地中海、北非和中東的利益,決定堅守克里特島。

     克里特島又窄又長,東西長257公里,南北平均寬32公里,最窄處只有11公里。全島到處都是山脈,各處山脈的主峯海拔都在1800米以上,陡峭難行,島上的河流非常湍急,對部隊的運動構成了嚴重的阻礙。沿島北岸僅有一條東西走向的公路,從海上可觀察到公路大部,島上南北之間僅有屈指可數的幾條小路可以通行,通信聯絡比較困難。克里特島初夏天氣晴朗,對德空軍作戰非常有利。機場和港口集中在島的北部,馬利姆、雷西姆農和伊拉克利翁各有一個機場。

     英軍在克里特島的守軍約3萬人,基本上是從希臘本土敗退撒至該島的英國遠征軍。此外,還有希臘軍隊約1.4萬人。守島部隊番號衆多、士氣低落、裝備低劣、火炮不足、沒有飛機,坦克僅6輛,缺少通信工具。1941年4月下旬,中東英軍總司令韋維爾獲得德軍即將對克里特島實施突擊的情報,遂任命島上新西蘭遠征軍總司令弗賴伯格少將爲守島部隊總指揮,統一指揮該島英聯邦軍隊和希臘軍隊,令其儘快在克里特島組織防禦。弗賴伯格判斷:德軍主力將從海上登陸,同時會用空降兵奪取機場、港口,因此決定以蘇達灣港和島上3個機場爲中心構成支撐點式防禦。

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     由於在克里特島德國空軍有絕對的優勢,所以德軍統帥部決定指揮此次戰役交給德軍第4航空隊司令施佩勒爾。第4航空隊下轄施圖登特的第11航空軍和里希特霍芬中將的第8航空軍。其中,第11航空軍是空降兵部隊,下轄10個空軍聯隊,擁有600架運輸機、100架滑翔機、1個偵察機中隊、第7空降加強師,總兵力約爲2.5萬人。

里希特霍芬的第8航空軍擁有223架轟炸機、305架俯衝轟炸機、230架戰鬥機、50架偵察機,基地位於希臘和保加利亞,可以從希臘南部向克里特島發起空襲。

     在制定作戰計劃時,施佩勒爾和施圖登特在作戰計劃上發生分歧,施佩勒爾堅持首先全力以赴,以絕對優勢兵力奪取克里特島西部,爾後以此爲基地奪佔整個島嶼。施圖登特則主張在島上約7個地點同時空降,以期在對方猝不及防的情況下佔領島上所有重要地點,進而奪取整個島嶼。此前,德國在閃擊法國時實施過小規模的空降作戰,一支不到80人組成的小分隊提前攻取了埃本-埃馬爾要塞,剛突破比利時邊境防線德軍B集團軍羣第6集團軍,得以順利渡過馬斯河和阿爾貝特運河。

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作爲德國空降部隊的創始人,航空兵第11軍軍長施圖登特強烈要求在克里特島實施一次真正大規模空降作戰,以證明空降部隊的戰略價值。在得到德軍空軍司令戈林的支持後,施圖登特當面向希特勒彙報了自己的方案。儘管在彙報中凱特爾向希特勒建議應該首先考慮奪取馬耳他島,而進攻馬耳他島需要更充分的準備,希特勒擔心這樣會影響即將發起的巴巴羅薩計劃,最終批准了奪取克里特島的計劃。

     1941年4月25日希特勒下達了代號爲“水星”的第289號作戰指令。指令規定:以空降部隊爲主佔領克里特島。

     德軍的克里特島空降戰役大致分爲4個階段,即奪取制空權、佔領登陸場、集結兵力、殲滅島上防守部隊。爲保證得到空軍的全面支援,最初的空降突擊又分兩個波次實施。首先以第一波次突擊西部的馬利姆和蘇達灣地域;待運載第一波部隊的飛機折返後,再以第2波突擊雷西姆農和伊拉克利翁地域。這兩個波次將得到海上登陸部隊(1個山地師)的支援,直到佔領全島,德軍投入的兵力包括第4航空隊所屬的轟炸機433架、戰鬥機233架、運輸機500架、偵察機50架、運輸滑翔機72架;地面部隊包括隸屬於第11 航空軍的第7空降師、1個獨立空降團,以及陸軍第5山地師;德國海軍東南艦隊所轄各種艦船約70艘和數百艘摩托艇負責海上支援。

     經過戈林修改的計劃,德軍的空降地域減少到4個。具體作戰部署是∶由第7空降師(轄傘兵第1、第2、第3團)和空降兵獨立團(4個營)組成空降突擊集羣;第5山地師爲戰役預備隊,準備實施機降或海上登島增援;第8航空軍負責空中掩護和火力支援;海軍東南艦隊負責海上支援。空中突擊機羣分爲3個集羣,分別在4個地點空降∶西部集羣由空降獨立團組成,在克里特島馬利姆地區實施空降突擊,首先奪取當地機場;中部集羣由第7空降師第3團和第2團2個營組成,突擊蘇達港和雷西姆農地域,奪取該地機場;東部集羣由第7空降師的第1團以及第2團直屬部隊和1個營組成,負責奪佔伊拉克利翁地域。按計劃,德軍的行動還將得到由克里特島東南岸登陸的意大利軍支援。

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     5月16日,英軍擊落一架德軍偵察機。被俘飛行員供稱,攻擊在未來48小時裏開始。5月17日起,守島部隊進入高度戒備狀態。英軍的佈防情況爲:西部馬利姆防區,由普迪克准將指揮,包括新西蘭第5旅、希臘軍3個營、4個炮兵營,新西蘭第4師爲預備隊,共1.2萬人防守。中部蘇達灣防區,由韋斯頓少將指揮,包括英海軍陸戰隊、澳大利亞軍1個營和諾森伯蘭輕騎兵,威爾士第1營爲預備隊,共1.5萬人。中部雷西姆農防區,由瓦齊准將指揮,包括澳大利亞步兵第19旅的2個營、希軍4個營和克里特島1個警察營,共7000人。東部伊拉克利翁防區,由查佩爾准將指揮,包括新西蘭軍3個營、希臘軍3個營、澳大利亞軍1個營和1個英炮兵團,共8000人。島上的裝甲部隊是英軍輕騎兵第3團僅剩的6輛坦克,部署在3個機場上,防空力量只有3個輕型高射炮連和2個重型高射炮連。

     從4月底起,德軍即以大量空中力量對英軍機場進行突擊,在對克里特島實施空降突擊的前五六天開始了更爲猛烈的急襲。由於英軍在島上並沒有部署太多空軍力量,所以德軍的轟炸沒有取得戰術效果。

     1941年5月20日凌晨2時,德軍空降引導小組率先空降到克里特島。4時起,德空軍對島上3處機場實施了空降前最後一次空襲。7時,麥恩德爾指揮的德軍第一批空降部隊4個營在克里特島西部首先實施空降,其中2個營負責奪取馬利姆機場,另2個營負責奪取塔威拉尼蒂斯河大橋。其中,第1營空降在馬利姆機場附近河谷,隨後迅速集結開始向馬利姆機場進攻;第3營在機場東側的降落點是英軍的預伏陣地,德軍在空中就遭到守軍猛烈的對空掃射,大部分德軍被擊斃;第2、第4營着陸後,因部隊着陸地點過於分散,一時無法組成建制單位投入戰鬥,戰鬥羣指揮官麥恩德爾則在落地時負重傷。鑑於當前情況不利,麥恩德爾決定放棄攻取機場,集中兵力進攻機場附近的107高地。

     英軍的情況同樣不樂觀,負責防守機場和107高地的是英軍各2個連,德國的空襲摧毀了英軍的通信系統,弗賴伯格和前線的聯絡中斷,防守機場和107高地的兩支部隊在戰鬥開始後也失去聯繫,只能各自爲戰。在107高地,英軍趁德軍立足未穩,向進攻高地的德軍發起反擊。至午後,2個連的守軍已經大部分陣亡,配合作戰的2輛坦克被擊毀,殘部退往高地頂部繼續抵抗。當晚,德軍攻佔107高地,轉而居高臨下奪取了馬利姆機場。由於英軍通信系統中斷,弗賴伯格並不知道馬利姆機場已經失守,所以英軍沒能及時組織部隊反擊,奪回該機場,因此鑄成大錯。

     負責在中部蘇達灣空降的是德軍第7空降師第3團和第2團2個營。其中,第3團第1、第2營降落地點只有少量英軍;第3營則降落在英軍的預伏地域,該營幾乎被全殲;在雷西姆農機場附近,第2團第1、第3營分別在機場東西兩側降落,德軍的運輸機遭到英軍地面高射炮火的打擊,7架運輸機被擊落,另有2架運輸機在空中相撞墜毀。成功降落的傘兵也因過於分散,在英軍的反擊下,傷亡慘重;第2團團部和團直屬2個連也降落在守軍預伏陣地,傷亡同樣慘重。

負責指揮中路空降的第7空降師師長薩斯曼和他的參謀們在空降前,就因爲乘坐的滑翔機拖鎖斷裂,機上人員全部殞命。第3團團長海德里科不得不命令部隊臨時構築防禦工事,等待增援。第2團團長則在次日被英軍俘虜。

     在東部的伊拉克利翁機場附近,由第1團和第2團1個營組成的戰鬥集羣情況也不樂觀。由於缺少運輸機,該戰鬥羣直到19時才全部着陸,部隊先後投入戰鬥,沒有形成合力。當晚,指揮官布勞爾決定集中兵力首先奪取伊拉克利翁機場,但部隊混亂,無法集中,進攻沒有取得進展。

     至此,德軍的空降行動並沒有取得成功,所有交戰地區都處於不利的態勢。

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     鑑於第7空降師有被守軍全殲的危險,施圖登特決定立即將第5山地師空運至馬利姆機場,同時將尚未實施空降的600名傘兵空降至馬利姆機場附近,以鞏固機場的防禦。21日拂曉,德軍實施第二輪空降,其中一部300名傘兵在降落時,飄到了英軍陣地,除少數逃回己方陣地,其餘悉數被殲;另一部300名傘兵與己方部隊會合,加強了機場的防禦。

     21日16時,德軍第5山地師乘坐運輸機抵達馬利姆機場,其間英軍猛烈的炮火將德軍運輸機擊毀1/3。儘管如此,德軍還是得到了有力的增援和大量重武器。傍晚,第5山地師1個團完成集結投入戰鬥,西部戰局開始有利於德軍。

     在中部和東部,德軍依然沒有轉機,第2團團長斯利姆上校在戰鬥中被俘。當天傍晚,施圖登特派出第5山地師1個營乘坐摩托艇增援島上德軍,但在海上被英國海軍艦隊發現,幾十艘英軍艦艇對德軍運輸艇實施炮擊,大部分摩托艇被擊沉,僅有少部分登陸到克里特島。

     5月23日,德國空軍開始對克里特島附近的英國海軍實施空襲,缺少空中掩護的英國艦隊被迫撤往地中海南岸的亞歷山大港。此後,德軍可以從海上向島上德軍輸送兵員和物資,德軍第5山地師也全部上島,戰局開始急轉直下。

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     5月24日,德軍完全佔領馬利姆地區,並開始向東發起進攻。第5山地師師長林格爾少將抵達島上,接過了負重傷的邁恩德爾的西部戰鬥羣指揮權。當天,西部戰鬥羣與中部戰鬥羣會師。25日,林格爾指揮第5山地師的一個團和滑翔突擊團、第7空降師第3團的餘部全力進攻蘇達灣地區的幹尼亞。26日,德軍突破幹尼亞防線。27日,德軍攻佔幹尼亞市區。28日,德軍佔領蘇達灣。同時,意軍一個加強團在克里特島東岸登陸。29日,德軍佔領雷西姆農,並與伊拉克利翁附近的空降部隊會合。

     在德軍地面、空中火力猛烈攻擊下,英軍節節敗退,最終於5月28日深夜開始由南岸撤離克里特島。5月28日至6月1日,英軍撤出約1.6萬人,其餘6000餘人未能及時撤退,不久即向德軍投降。

整個克里特島戰役,英軍死、傷、被俘約1.5萬餘人。海軍3艘巡洋艦、6 艘驅逐艦和1艘航空母艦被擊沉,多艘艦艇遭重創,使英海軍在地中海的實力大大削弱。德軍也付出慘重代價:死、傷、失蹤約1.5萬餘人,多架運輸機被擊傷擊毀,第7空降師傷亡3/4,共計6500餘人。

     1941年6月2日,德軍完全佔領克里特島。

德軍在此次戰役中基本達成了戰役目的,控制了愛琴海和東地中海的航線,攻克了英國的重要據點,從而解除了英軍以此爲基地對羅馬尼亞油田的威脅。

     克里特島空降戰役是第一次以師爲單位進行的大規模空降作戰行動,也是第二次世界大戰中唯一以空降部隊爲主實施的進攻戰役。它證明,空降部隊不僅可以執行支援地面部隊的戰前作戰任務,而且可以實施大規模戰役作戰行動。

     而實施此次空降的德軍方面,希特勒只看到德軍遭到的嚴重損失,而未看到損失的具體原因,更未想到大規模使用空降兵在今後作戰中的意義。他錯誤地認爲,傘兵全盛的日子已經過去。

盟軍反而在這次戰役中看到空中機動作戰的價值,此後美英加速擴建空降部隊,並在以後的西西里島登陸和諾曼底登陸作戰中,成功實施了空降作戰。蘇聯也開始重視空降部隊的建設,並在東線戰場實施過多次大規模空降作戰。但蘇軍每次空降的準備都不充分,導致行動大多以失敗收場,喪失了很多優秀的空降兵。

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